Virtualmente esquecido: Virtual Boy da Nintendo, 25 anos depois

Em 1995, a Nintendo lançou um console de jogos estereoscópico incomum chamado Virtual Boy. Ele aproveitou o hype da mídia do início dos anos 90 para a realidade virtual, mas não cumpriu nenhuma de suas promessas. Aqui está o que tornou o Virtual Boy único – e por que ele falhou.

Uma novidade mal rotulada

O Virtual Boy estreou no Japão em 21 de julho de 1995 e chegou aos Estados Unidos em 14 de agosto do mesmo ano. Vendido por US $ 179,95 no lançamento (cerca de US $ 303 em dólares de hoje), era muito mais caro do que o Game Boy ou o Super NES.

A julgar pelo seu nome e aparência de fone de ouvido, qualquer um que não tenha usado um Virtual Boy seria perdoado por pensar que era uma tentativa legítima de um console de realidade virtual da Nintendo. No entanto, o Virtual Boy não era realmente VR – esse era apenas seu ângulo de marketing. Infelizmente para a Nintendo, esse ângulo criou expectativas que eram muito altas para serem atendidas na época.

Um anúncio japonês para o Nintendo Virtual Boy, por volta de 1995.

Na realidade, o Virtual Boy era mais como um Game Boy reforçado com um exibição estereoscópica (ou seja, pode mostrar profundidade visual). Seu formato estranho exigia o uso de um suporte de mesa estranho. Ao contrário de tentativas legítimas de realidade virtual, que fornecem a ilusão de estar presente em um espaço virtual, não havia fone de ouvido, rastreamento de movimento ou captura de movimento da mão no Virtual Boy.

Era semi-portátil, pois era alimentado por bateria por padrão. Foram necessárias seis pilhas AA, mas um adaptador CA também estava disponível. Devido a isso, ele foi enviado com uma CPU relativamente de baixa potência que não foi capaz de fornecer nada parecido com o mundo virtual poligonal 3D que se esperaria.

Em vez disso, a biblioteca de jogos do Virtual Boy dependia principalmente de jogos tradicionais no estilo de console, com sprites 2D que acenavam para a capacidade estereoscópica do sistema usando truques de camadas 3D. A maioria dos jogos poderia ser jogado muito bem sem capacidade estereoscópica.

Um experimento que se tornou uma versão provisória

O história completa da criação do Virtual Boy é complexo e fascinante. Tudo começou com a invenção de uma tela portátil de resolução relativamente alta, criada pela Reflection Technology, com sede em Massachusetts. A tela usava uma única linha de LEDs vermelhos e um espelho vibratório para criar a ilusão de uma tela maior.

A Reflection lançou a tela para empresas de brinquedos e videogames da época. A tecnologia finalmente chamou a atenção do designer da Nintendo, Gunpei Yokoi. Yokoi já havia obtido sucessos pouco ortodoxos com o Game Boy, o Linha de jogos e relógios, e brinquedos e quebra-cabeças de plástico.

Sua filosofia de design – que ele chamou de “Pensamento Lateral da Tecnologia murcha” – era pensar em novos usos para a tecnologia que já era amplamente utilizada. O simples display de digitalização de LED vermelho com um fundo preto profundo fascinou Yokoi. A Nintendo o agradou quando ele quis usá-lo para desenvolver um console portátil baseado em fone de ouvido.

Uma captura de tela do Alarme Vermelho no Virtual Boy.

Infelizmente, as preocupações com a responsabilidade legal sobre a exposição à radiação EMF, possíveis danos aos olhos ou lesões sofridas ao usar o dispositivo durante um acidente de carro fizeram a Nintendo desconfiar de criar um fone de ouvido. No momento em que se tornou um “standset”, a Nintendo já havia investido fortemente nos chips personalizados que mantinham os recursos portáteis reduzidos do console, apesar de limitado ao uso em desktop.

Enquanto isso, a Nintendo também estava preparando seu próximo console Nintendo 64, e estava recebendo a maior parte do orçamento e atenção de P&D da empresa. Yokoi foi instruído a não enfatizar o mascote da Nintendo, Mario, no Virtual Boy para evitar uma competição potencial com o próximo Nintendo 64.

Então, por que lançar um produto tão estranho? De acordo com os membros da Nintendo, os atrasos com o tão esperado Nintendo 64 teriam deixado a empresa sem um novo produto no outono de 1995. Enquanto isso, seus concorrentes, Sony e Sega, já haviam lançado seus consoles PlayStation e Saturn.

A ausência da Nintendo no mercado de novos jogos naquele outono teria prejudicado sua reputação e o preço das ações. Portanto, o Virtual Boy foi colocado em produção como um produto provisório para servir de distração até que o Nintendo 64 estivesse pronto.

Ainda assim, a recepção do público ao Virtual Boy foi morna, e o sistema vendeu muito mal. A Nintendo desligou no Japão apenas seis meses após seu lançamento e a cancelou em outros lugares em 1996.

Seus melhores jogos: Wario Land e Jack Bros.

Gráfico animado do Wario Land é amplamente considerado o melhor jogo do Virtual Boy.

Mesmo como uma falha de mercado, o Virtual Boy continua sendo um experimento ousado ao tentar algo novo. Também resultou em alguns novos hardwares, incluindo um controlador mais confortável. Os pads direcionais duplos e o punho ergonômico facilitaram o jogo sem ter que olhar para as mãos.

Os jogos também não foram ruins. Durante sua curta vida útil, o Virtual Boy hospedou apenas 22 jogos, a maioria dos quais foram criados com valores de produção bastante elevados. Como mencionamos anteriormente, porém, poucos deles exigiam que o efeito estereoscópico do console fosse reproduzido.

Quanto aos destaques, os críticos geralmente consideram Virtual Boy Wario Land e Jack Bros. como os dois melhores do sistema. Red Alarm, um cativante shooter de nave espacial 3D wireframe, continua a ser a realização técnica mais impressionante. O jogo de pacote norte-americano, Mario Tennis, é divertido para sessões rápidas, mas não é um lançamento particularmente notável.

No geral, a biblioteca muito fina, mas promissora do Virtual Boy poderia ter se tornado muito mais sofisticada ao longo do tempo. Ainda assim, limitado à vida em um suporte de mesa, nunca poderia oferecer realidade virtual.

Por que falhou?

Um anúncio dos EUA para o Nintendo Virtual Boy, por volta de 1995.

Nos últimos 25 anos, os críticos citaram dezenas de razões para o fracasso do Virtual Boy no mercado. Estes incluíram (mas não estão limitados a) sua exibição somente em vermelho, custo, formato estranho (agachar para jogar), potencial para causar dores de cabeça e cansaço visual, além de não ser graficamente poderoso o suficiente e assim por diante .

No entanto, a Nintendo teve sucesso com hardware tecnologicamente limitado antes. O Game Boy (1989) só podia exibir jogos em um verde-ervilha borrado no lançamento e poderia ter sido condenado como uma novidade. Claro, ele foi enviado com o aplicativo matador, Tetris, que rapidamente se tornou uma marca d’água cultural para jogos convencionais. Foi perfeito para jogos rápidos em movimento.

O Virtual Boy não tinha esse aplicativo matador e, portanto, nenhuma razão real para existir como um produto distinto. O melhor jogo do Virtual Boy, Wario Land, poderia facilmente ter sido feito para qualquer console 2D tradicional. Se o Virtual Boy fosse lançado com uma experiência de jogo obrigatória, é possível que os clientes tivessem olhado além de todas as desvantagens e corrido para o sistema.

Em vez disso, porém, o Virtual Boy continua sendo uma novidade histórica.

RV hoje

Desde o Virtual Boy, a Nintendo experimentou duas vezes jogos 3D estereoscópicos, primeiro com o Nintendo 3ds em 2011 e, mais recentemente, com a Kit Nintendo Labo VR em 2019. Assim como o Virtual Boy, poucos jogos no 3DS exigiam tela estereoscópica para rodar corretamente. Na verdade, os jogadores podiam desligar o recurso 3D, tornando-o um truque bem executado que não atrapalhava o software de alta qualidade do sistema.

O kit Labo VR colocou o console Nintendo Switch em uma engenhoca de papelão dobrada pelo usuário que fornece uma experiência estereoscópica de baixa resolução com novidades semelhantes a brinquedos. No entanto, ainda não é “realidade virtual” no nível que algumas pessoas podem esperar.

Outras empresas, como Oculus, HTC e Valve, entraram em cena na última década com impressionantes fones de ouvido de realidade virtual para os consumidores. Muitos consideram o Oculus Quest o primeiro fone de ouvido VR autônomo prático. Ele tem uma resolução de 1440 x 1600, comparado aos 384 x 224 do Virtual Boy. Ele também inclui rastreamento de movimento e dois controladores manuais de rastreamento de movimento.

Então, não foi até 2019 que uma empresa poderia fornecer o que Yokoi queria fazer em 1995. A Nintendo entrará no mercado de realidade virtual com um fone de ouvido VR real? Só o tempo irá dizer. Até então, no entanto, podemos olhar para trás e levantar um copo para a gloriosa estranheza conhecida como Virtual Boy.