O que é uma lente periscópio para câmeras de smartphones?

A competição de câmeras de smartphones sempre foi um jogo de números. Qual empresa pode ostentar mais megapixels, câmeras ou (cada vez mais) zoom? Quando se trata das leis da física, porém, o zoom óptico e os telefones finos simplesmente não andam de mãos dadas.

Em julho de 2020, havia rumores que a Apple pode adicionar uma lente telefoto periscópio a um futuro iPhone. As lentes periscópio já existem há algum tempo e evitam perfeitamente os problemas de tamanho que as lentes telefoto tradicionais têm.

Veja como eles funcionam e o que isso significa para o futuro da indústria de smartphones.

Na fotografia, o tamanho importa

Os maiores limites da fotografia sempre foram físicos, e não tecnológicos. Existem algumas leis da ótica que você simplesmente não consegue projetar. É por isso que as lentes de câmeras DSLR e mirrorless são tão grandes e pesadas. Para fornecer distâncias focais longas e aberturas amplas, as próprias lentes precisam ter um determinado tamanho.

Por exemplo, uma lente com uma distância focal de 200 mm e uma abertura máxima de f/2.8 precisa ter um elemento de lente frontal com mais de 70 mm (ou 3 polegadas) de largura. E isso não inclui quaisquer considerações de fabricação.

As câmeras dos smartphones têm as mesmas limitações, mas em uma escala muito menor. Por terem sensores menores, eles obtêm mais ampliação de distâncias focais mais curtas. No entanto, muitos trade-offs vêm com esse arranjo.

O iPhone 11 Pro, por exemplo, possui uma lente telefoto equivalente a quadro completo de 52 mm, que na verdade é apenas 6 mm. Isso significa que se você quiser tirar a mesma foto com uma DSLR profissional, precisará de uma lente de 52 mm. Como o sensor da câmera telefoto do iPhone tem 1/3,6 polegadas de tamanho (cerca de 5 mm na diagonal), você obtém uma ampliação equivalente.

No entanto, os fabricantes estão começando a ter problemas. Você não pode diminuir muito os sensores da câmera sem que as compensações se tornem incontroláveis. Sensores pequenos têm um desempenho muito pior com pouca luz e têm mais dificuldade com resoluções mais altas.

Se a Apple quisesse aumentar o zoom no iPhone, poderia (em teoria) reduzir pela metade o tamanho do sensor. No entanto, provavelmente seria caro para produzir e terrível para usar.

A melhor opção é aumentar o tamanho da lente.

Fugindo do problema

Aumentar o tamanho de uma lente também traz problemas. O iPhone 11 Pro tem apenas 8,1 mm de espessura. Mesmo que uma lente com uma distância focal de 6 mm não precise ter exatamente 6 mm de comprimento, ela deve estar próxima. Portanto, ainda ocupará uma quantidade significativa do espaço disponível em um smartphone. Simplesmente não há espaço suficiente para adicionar uma lente de 12 mm a um telefone com apenas 8 mm de espessura.

A menos que você faça isso de lado.

Uma lente de periscópio funciona como um periscópio em um submarino. A luz entra no elemento frontal e é refletida em 90 graus por um espelho inclinado. Ele passa por qualquer outro elemento da lente antes de atingir o sensor da câmera e é gravado como uma foto. Ao mudar a direção em que a luz viaja, as lentes mais longas não precisam ser tão profundas porque podem ser largas.

Para os fabricantes de telefones, esta é uma vantagem séria. É muito mais prático encontrar o espaço necessário para uma lente telefoto mais longa na horizontal do que encolher o sensor ou fazer um telefone mais grosso.

Dessa forma, os fabricantes não se limitam a lentes equivalentes a 50 mm com zoom óptico de 2x (ou, com um empurrão e com algum marketing duvidoso, 3x). Torna possíveis lentes de 100 mm (cerca de 5x zoom) ou mesmo equivalente a 200 mm (cerca de 10x zoom).

Claro, ainda existem compensações e a tecnologia é nova, mas ignora a maior limitação de adicionar zoom óptico a um smartphone.

Zoom digital versus zoom óptico

Agora, se você está pensando que seu iPhone já tem um zoom de 10x, você está certo, mas também muito errado. Há uma razão pela qual nos referimos principalmente à distância focal, em vez de multiplicadores de zoom.

Isso ocorre porque há uma distinção importante entre zoom óptico e digital (ou aprimorado, super-resolução, espacial ou assistido por IA). Com o zoom óptico, a ampliação é resultado das propriedades ópticas de uma lente com uma distância focal maior. Objetos distantes parecem genuinamente mais próximos, como se fossem vistos através de um telescópio, sem perda de qualidade de imagem.

Este zoom de 10x em um iPhone é apenas um recorte do zoom de 2x.

O zoom digital, em suas muitas formas, é apenas uma maneira elegante de dizer que uma foto é cortada para parecer uma imagem ampliada. É verdade que o zoom digital percorreu um longo caminho. Com sensores de alto megapixel, “binning” (vários pixels tratados como um único pixel grande) e melhores algoritmos de upscaling, os fabricantes estão obtendo melhores resultados.

Ainda assim, é realmente o mesmo que tirar uma foto e cortá-la mais tarde. Você não está obtendo uma ampliação real e sempre haverá uma perda na qualidade da imagem à medida que você aumenta o zoom.

Claro, você não pode construir uma campanha de marketing em torno desse pedaço de verdade.

Lentes de periscópio estão disponíveis

A Apple não será a primeira a se juntar à festa do periscópio. Os fabricantes chineses (Oppo e Huawei, em particular) estão brincando com eles há vários anos. O Huawei P40 Pro + de cinco câmeras possui uma lente telefoto periscópio de 10x que equivale a uma lente de 240 mm em uma câmera full-frame.

A câmera grande angular do Huawei P40 Pro.

O Samsung Galaxy S20 Ultra mais amplamente disponível possui uma lente periscópio telefoto 5x que é aproximadamente equivalente a 100 mm. No entanto, o marketing exagerado da Samsung faz o possível para obscurecer essas informações com alguns multiplicadores verdadeiramente ridículos.

O periscópio de zoom óptico de 5x. Confira a qualidade da imagem!

Como tantos outros recursos do telefone, mesmo que a Apple não tenha sido a primeira, ainda causará um grande impacto quando entrar no mercado. Acho que podemos assumir com segurança que, entre agora e sempre que o eventual iPhone com lente de periscópio for lançado, isso se tornará um recurso muito mais procurado.