O que é computação de borda e por que isso importa?

A computação em nuvem é um negócio maior do que a maioria das pessoas imagina. Sua influência não é sentida apenas no mundo dos negócios, onde substituiu os servidores locais anteriores por alternativas mais ágeis e externas. Até o leigo embaralha bits para o data center etéreo no céu, graças a serviços como Google Fotos e Netflix. Mas há outra revolução em andamento?

Estamos falando de computação de borda. Este novo paradigma em TI visa aproximar data centers distantes das pessoas que realmente os utilizam. É particularmente ideal para aplicativos de tempo crítico para os quais a baixa latência é obrigatória. Aqui está o que você precisa saber.

No começo, havia o servidor

Para que a computação de borda faça sentido, é útil colocá-la em um contexto histórico, então vamos começar do início.

A TI corporativa costumava ser um assunto estático. As pessoas trabalhavam em vastas fazendas de cubículos, labutando sob o forte brilho da luz halógena. Fazia sentido que seus dados e aplicativos essenciais aos negócios estivessem localizados nas proximidades. As empresas colocariam servidores em salas bem ventiladas nas instalações ou alugariam espaço em um data center local.

Então, as coisas mudaram. As pessoas começaram a trabalhar mais em casa. Os negócios cresceram e abriram escritórios em outras cidades e países. Rapidamente, o servidor local deixou de fazer sentido, especialmente quando você considera o grande crescimento no uso da Internet pelo consumidor. É difícil para as empresas de tecnologia escalar quando são forçadas a comprar, provisionar e implantar novos servidores a cada poucos dias.

Serviços de computação em nuvem, como Microsoft Azure e Amazon Web Services (AWS), resolveram esses problemas. As empresas podiam alugar espaço em um servidor e expandir à medida que cresciam.

O problema com a nuvem em sua encarnação atual é que ela é centralizada. Provedores como Amazon, Microsoft e Google têm data centers na maioria dos locais, mas geralmente estão a centenas, se não milhares, de quilômetros de distância de seus clientes.

Por exemplo, se você estiver em Edimburgo, Escócia, o data center da AWS mais próximo fica em Londres, que fica a cerca de 330 milhas de distância. Enquanto isso, se você estiver em Lagos, Nigéria, seu local continental mais próximo da AWS é na Cidade do Cabo, África do Sul, que fica a quase 3.000 milhas de distância.

Quanto maior a distância, maior a latência. Lembre-se, os dados são apenas luz fluindo através de um cabo de fibra óptica e, portanto, são limitados pelas leis da física.

Então, qual é a solução? Bem, sem dúvida, a resposta está na história se repetindo e aproximando os servidores das pessoas que os estão usando.

A vida no limite

Para resumir, a computação de borda significa aproximar aplicativos e armazenamento de dados de onde as pessoas que os utilizam estão localizadas. Para grandes corporações, isso pode incluir uma instalação de servidor construída para esse fim nas proximidades de seus escritórios principais. Na frente do consumidor, pode ser útil pensar em dispositivos IoT executando determinadas tarefas, como reconhecimento facial, com seus próprios recursos de computação locais, em vez de cultivá-los em um serviço em nuvem.

Existem algumas vantagens nisso. Primeiro, ajuda a reduzir a quantidade de tráfego de rede que deve ser enviado. Quando você considera que muitas grandes empresas geralmente pagam altas taxas para embaralhar bits entre os data centers, faz sentido aproximá-los de casa.

Em segundo lugar, reduz a latência. Muitas vezes, uma grande parte do tempo necessário para executar uma tarefa é dedicada à movimentação do tráfego pela rede. Trazer o poder computacional para mais perto de casa pode reduzir essa latência e acelerar as coisas.

Isso poderia potencialmente abrir as portas para novas formas de computação, para as quais o imediatismo é fundamental. Um exemplo frequentemente elogiado é uma “cidade inteligente”, na qual o governo local pode coletar informações sobre coisas como uso de serviços públicos e padrões de tráfego rodoviário em tempo real e, posteriormente, agir rapidamente.

Há também usos potenciais para computação de borda no setor industrial. Isso inclui permitir que os fabricantes coletem dados sobre equipamentos e façam ajustes rápidos e, assim, reduzam o uso de energia e a degradação do equipamento.

Do lado do consumidor, a computação de borda tem o potencial de fazer coisas como jogos na nuvem uma experiência mais satisfatória. Se o processamento gráfico de números estiver mais próximo dos jogadores, é menos provável que eles experimentem um atraso desagradável, o que pode ser o fator decisivo para quem ganha um jogo online.

O fator 5G

Coincidindo com o aumento constante da computação de borda está a introdução da conectividade 5G. Embora ainda esteja em sua infância, o 5G promete latências marcadamente mais baixas do que os padrões móveis anteriores. Como resultado, você pode esperar que ele desempenhe um papel importante na evolução da computação de borda como um paradigma.

O que isto significa? Nos setores de logística, você verá uma ênfase maior em analytics e dados, pois caminhões e vans transmitem informações para serem analisadas e acionadas em tempo real. Há também a perspectiva de uma “agricultura inteligente”, que automatizará vastas áreas da produção agrícola. Isso não apenas melhorará o rendimento das colheitas, mas também evitará o desperdício.

Depois, há o lado do consumidor. Ao aproximar o “trabalho pesado” computacional dos telefones das pessoas, você desbloqueia experiências de entretenimento mais novas e imersivas para coisas como realidade virtual (VR), realidade aumentada (AR) e jogos.

Claro, isso ainda está muito longe. As operadoras e os desenvolvedores precisam construí-lo primeiro. No entanto, quando isso acontecer, você pode esperar a mesma mudança sísmica que ocorreu quando a computação em nuvem entrou em cena pela primeira vez.